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第四話「奴隷の丘に立つ少女」

 百万ドラクマの女が売られている場所は、さきほどウィルがうっかりと壁に耳を当てた、あのひときわ大きな丸い天幕ユルトであった。
 外周をぐるりと伝っていくと、入り口に人だかりが見える。
 百万ドラクマの値札がついているだけあって、人々の関心も高いようだ。
 近くの看板には、『希少な銀髪の山岳民族。売値百万ドラクマより』と書かれている。

(うわあっ……!)

 その短い説明に、ウィルは興奮した。
 銀髪の山岳民族という条件にがっするのは、ぎんろうぞくしか思いつかない。
 銀狼族は、北西の国境を越えた山岳と、草原地帯に暮らしていた少数民族のことである。
 野生のおおかみのような光り輝く銀髪とはくいろの瞳が特徴的であり、また銀狼の名を冠するに相応ふさわしい勇猛さで知られている。
 近年、王国軍は銀狼族の村を滅ぼした。その際にたかだか千に満たない少数民族の村を潰すのに、千を超える兵士が死傷したという。
 ウィルは強い興味を引かれた。
 だが、ひとがきの前の方を背の高い男たちが囲んでおり、ウィルの視線をはばんでいる。

(……邪魔だなァ)

 おそらくは、どこぞの貴族の使用人――従僕フットマン従者ヴァレットであろう。
 背の高い使用人が好んで雇われるのは見栄えがするからである。良い馬をゆうするように、背の高い男性使用人を連れ回して見せびらかすことが、上流階級の格式にとって重要だと見なされていた。

 ウィルはその場で飛び跳ねてみたものの高い背に阻まれて、なかなか銀狼族の女の姿を視界に捉えることができない。
 まだ背の伸びきらない我が身が恨めしくなる。
 たまたま近くにあった木箱に乗っかり、つま先立ちになってぷるぷると震えながら背筋を伸ばしてようやく、

(見えた……!)

 人だかりの中心にいる女性の髪は、日に照らされてはがねのように輝いていた。女は首の後ろに両手を回して長い銀髪をかきあげ、豊満な肉体を見せつけるように背をらしていた。
 遠目に見てもたしかにれいなことは分かるが――

(あれ? なんか思っていたのと違うような……)

 女は盛んに胸や尻を振り、近くにいる男の顎を触るなどボディタッチを繰り返していて、どうも振る舞いに品が感じられない。
 たしかに輪は盛り上がっているのだが、どちらかというとうわさに聞く、場末のストリップ劇場さながらという感じである。

(とにかく、近くまで行ってみよう……!)

 さきほど壁に耳を当てたときに、天幕の壁材がやわらかい材質でできていることに気がついた。
 ウィルは恥もがいぶんも捨てて、壁と人垣の間に身体を押し込んだ。
 そうして、少年はずりずりと顔や服を引っ張られるようにして、すきうように割り進んでいく。

「ちょっと! 押さないでったら!」
「坊主! 順番を守れ!」

 ときおり聞こえる罵声を無視して人混みを掻き分ける。
 ようやく銀髪の女性の姿をじっくり観察できる入り口付近へとたどり着いた。
 女の髪は文字通りの銀糸で、腰のあたりまで伸びていた。足はすらりと白く長く、女性にしては背が高い。胸は南瓜か西瓜のように大きく迫力がある。トリスに体格が似ているが、女のほうが乳房は大きいだろう。
 だが、トリスのような気品は一切感じられない。ウィルはこれなら見ないほうが良かったと落胆していた。
 銀狼族には、その名と伝説の通り、野性の狼のように人に媚びない気高い存在であって欲しいと思っていたからだ。
 女は淫魔のように、集まっている人々を誘惑している。
 いま銀髪の女は、鼻の下を伸ばしているあご髭の中年男性に狙いを定め、毛深い男の腕に胸をなすりつけ、盛んに天幕の入り口のほうへと誘っていた。入り口をのぞけば、そこにはてんがい付きのごうしゃなベッドが置かれているのが見えた。
 誘われた中年のあご髭は鼻の下を伸ばしながら難しい顔をして悩んでいる。

(たしか、売春の相場はだいたい売値の十分の一くらいとトリスが言っていたかな)

 百万ドラクマの十分の一だと十万ドラクマ。
 それだけで、さきほど悲愴な顔をしていた赤毛の奴隷が買えてしまう。

(ははん。狙いが分かった気がするぞ)

 ウィルは歳に似つかわしくないニヒルな笑みを浮かべた。
 最初からこの女は売春で稼ごうとしているのだ。

(それにしても、こんなに囲んでいる人がいっぱいいたら、天幕のなかに入っても衆人環視と同じなのではないかな……)

 このあご髭もそれなりに金持ちなのだろうが、百万ドラクマ払えるとはとても思えない。
 ウィルは人ごとのように心配する。
 あご髭の中年は、周囲の観客から「行け、行け」と盛んに煽られ、最後の決断を下すためにぎゅっと指を握りしめていた。
 きっと、それは一生後悔するような破滅の選択に違いない。

(なんか、もう見ていられない――)

 ウィルが踵を返そうとしたそのときに――うっかり足元の小箱を蹴飛ばしてしまった。
 小箱は中身がまっていないかのように、ころころと転がり、銀髪の女の足にかつんと当たって止まった。
 ぱかっと蓋が開き、中からきらきらと光る毛玉のようなものが転がり出る。
 次の瞬間、女の顔はそうはくとなり、頭を両手で押さえ、「ひぃっ!」と短い悲鳴を上げた。
 それから自身の銀色の房を手にとって、「あれ。ついてる」と呟いた。
 箱から転がり出た丸い毛玉――それは銀髪のウィッグだった。
 その様子を見て、人々が次々に叫びだした。

「おい! どういうことだ!」
「ちょっと髪を触らせてみろ」
「ひ、ひっぱらないで!」

 髪を掴まれた女が悲鳴をあげる。ずるりと鬘が脱げて、下から短い赤毛が見えた。

「なんじゃこれは!」
「銀狼族の生き残りというのは嘘だったのか!」
「百万ドラクマも騙し取ろうとしたのか。ふてえアマあだ」

 群衆が口々に罵声を浴びせる。

「お客様がた、わたしの奴隷に乱暴したら王国の奴隷法で罰せられますよ!」

 慌てて奴隷商人と思しき頭の禿げた小男が進み出た。

「なにを厚かましい! 俺たちを騙そうとしやがって」

 群衆の一人が小男の襟首を掴んだ。
 すると後ろから強面の男が現われて、「うちの主人に乱暴はやめてもらおうか」その手をひねりあげる。

「いてて! なにしやがる!」

 顔が接するくらいの距離で睨み合っていた。

(あ、まずい……)

 一触即発の雰囲気になっていた。

「この嘘つきめ!」群衆の一人がののしると、
「表の看板をみてください。わたしは一言もこの娘が銀狼族だとは言っていませんよ!」

 ウィルが思わず「あああ」とためいきをついた直後――ついに殴り合いが始まった。
 どうりで表の看板には説明書きが少なかったわけだ。ウィルも看板に釣られた口だから腹は立つ。
 たしかに嘘は言っていないのかもしれないが、奴隷商人の言葉は集まった群衆の怒りの火に油を注ぐ結果となっただろう。
 このまま騒ぎに巻き込まれては堪らない。

「よっと」

 ウィルはするすると柔らかい天幕の壁をよじ昇った。
 思ったよりも骨組みはしっかりしていて、幸いウィル一人乗ったくらいなんともなかった。
 上から騒ぎを見下ろしながら、最初は多勢に無勢で商人側が押し切られるだろうと思っていた。

「いてえな。てめえ、俺は関係ないだろ!」

 だが、どういう偶然か、同時多発的な喧嘩が勃発して収拾がつかなくなっていった。
 ウィルは周囲をぐるりと見回した。会場にはマッシュルームのように、あちこちに白い天幕がぽこぽこと生えているのが見えた。どこも大事な商品を傷つけられては堪らないと、天幕の入り口をふさいでいるところであった。
 ウィルは北の方角に足を向けた。その方向が一番静かだったからだ。


   ‡


『入り口からすぐ左手がうちのスペースです』

 結局、ウィルは赤毛の優男――ギュンガスに教えられた奴隷の仮置き場に来てしまった。
 このあたりは小高いなだらかな丘になっている。

『あのなかに一人、生意気なのですが力だけはやたらに強いのがおりましてね』

 たしか、あの男はそんなことを言っていた。
 きょろきょろと周囲を見渡してみたのだが、大柄な男は見当たらない。きんこつりゅうりゅうどころか生気なく地に倒れ伏す、枯れ木のような手足をした奴隷ばかりである。
 あおけに倒れている子供の眼球にはえが止まるのを見て、ウィルは顔をしかめた。としはウィルに近いように思える。
 だが、奴隷市場でのこれまでの経験が、その子が生きているのか死んでいるのかこれ以上想像することをウィルに放棄させた。
 このあたり一帯には死体置き場モルグのような死臭がただよっており、ここにいるだけで背筋が薄ら寒くなる。早足で歩いていくと、すぐに丘のいただき辿たどり着いた。

(そろそろトリスが心配しているかもしれない)

 丘の頂についた頃合いだった。
 前方を見渡すと、予想通り胸くそ悪い光景が展開されているだけだった。
 来た道を引き返そうとして、岩陰に隠れていた頑丈そうなおりがふと視界に入り、

(――――!)

 その檻のなかで、静かに天を見上げる少女の存在がウィルの足を縫い止めたのだ。
 少女は猛獣が入るような太い鉄格子のなかに閉じ込められており、鉄格子の隙間から空を見上げていた。
 少女は、両脚を鎖で繋がれながら、毅然とそこに立っていた。生気なく転がっている奴隷たちのなかで、少女の存在だけが異質だった。
 少女はひどい灰被りで全身煤汚れていた。肩の下まである髪は、特に灰だらけで鼠色にくすんで見えた。
 だが、まだ幼い。背格好からすれば、おそらくウィルと同じくらいの年齢なのだろうが、眉の上でまっすぐに切りそろえられた髪型は、少女を童のように幼く見せた。
 よく見ると顔のつくり自体は、はっとするくらい綺麗だった。

「何をしているの?」

 近づいて、ウィルがそうたずねると、

「立っているんだ」

 少女は思ったよりもはっきりした口調で答えた。
 鈴のように綺麗に通る声なのだが、口調はどこか無骨であった。

(立っている……?)
「どうして座らないの? しんどいでしょ」

 ウィルは素朴な質問をしたつもりだった。

「自分の大地に立っていられない人間は、天の恵みを受け取る資格がないというのが、一族の教えだからだ」

 さも当然という感じで少女は答えた。
 たしかに、少女がそこに大地をしっかりと踏みしめていなければ、ウィルは気がつかずに歩き去っていただろう。奴隷に身をとし、檻のなかに入れられても、少女は毅然とした意志の力を失ってはいなかった。

(へえ……)

 そんな少女に、ウィルはなにか手助けがしたいと思った。

「ぼくに、なにか手助けできることはある?」

 そう訊ねると、少女は首を振って、

「わたしは物乞いではない」

 そう言い返したのだ。

(なんというきょうだろう! まるで人に媚びない草原の狼のようだ)

 少年は昔から誇り高い生き物が大好きであった。

「恵まれるのが嫌ならぼくと取引しようか。ろうから出してあげる。その代わりとして、きみはなにを差し出してくれる?」

 ウィルがそう言うと、少女は両目を大きく見開く。
 はっとするほど綺麗な琥珀色の瞳が、ウィルをいた。
 それから少女は突如、水気を払う動物がするように、激しく髪を左右に振ったのだ。
 灰色の頭からもうもうと大量の煤が舞い上がる。

「うっ、けほっ、けほっ!」

 少年は軽くき込みながら、目のまえに漂うすすけむりを手で振り払った。

(な、なんなの一体?)

 抗議しようと口を開きかけたとき、さらさらと日の光を浴びて輝く銀髪が見えたのだ。

「わたしの名を銀狼族のソフィアという。ふむ――」

 少女の琥珀の瞳が、ウィルの頭のてっぺんから靴先まで興味深そうに眺め回してくる。
 それを不快だとは思わなかった。
 少女の瞳に打算の色合いはない。むしろ神秘的な透明感が感じられた。

(銀狼族……! 今度こそ本当にあの銀狼族なのだろうか……)

 ウィルの瞳は宝物を見つけたかのように大きく見開かれ、輝いていた。

「ぼくの名前はウィリアム=マルク。ウィルって呼ばれている。一応これでも伯爵家の人間だから、その気になればきみを檻から出してあげることもできる」
(たぶん……)

 と密かに付け加えつつ、少年はそう自己紹介をした。

「この国の貴族か。こんな少年がわたしの運命だとは思わなかった」
(……運命?)

 ソフィアと名乗る少女の言葉に、ウィルは首を傾げる。

「おまえがここに来ることは、あらかじめ予言されていた」

 それを聞いた少年は、眉を寄せかなしげな表情を作った。
 檻のなかの生活で気が触れてしまう奴隷もいるという。少女もそのたぐいだろうか。

「――おい。ちょっと待て。いまわたしのことをぐるいだと思っただろう。わたしの妹には人の運命を予言する力があるんだ」

 ウィルはじっと少女の琥珀色の瞳を見つめる。
 そこには理性の光が宿っているように見えた。少なくとも狂人の目ではない。

「ぼくがここに来ることも予言されていたというの?」

 こくりと、少女が迷いなくうなずいた。
 ウィルはますます困惑する。

「わたしの望みは一つだけ。妹を取り戻したい――」

 そう言ったとき、少女の瞳の奥が火打ち石でも打ち鳴らすように、カッと金色にまたたいた気がした。

「わたしは、銀狼族のだ。神子は一族のかんなぎを守る義務がある」
(神子……? 神巫……?)

 両方とも耳慣れない言葉である。
 銀狼族のさいにかかわる指導的な地位なのだろうかとウィルは思案する。

「予言を悪用されたら大変なことになる。神から授かった力をおのれの欲望のために使ってはならない」

 少女は力強くそう言い切った。
 正直なところ、少女の言う予言の力というものをどのように解釈するべきかウィルは図りかねていた。
 たしかに王国の軍隊を何度も撃退した銀狼族なのだから、なにか特技のようなものがあってもおかしくはない。

(でもねえ……。いくらなんでも未来を予言するなんて)

 じっと少女の顔を見つめると、琥珀のように透明感のある瞳がまっすぐウィルを見つめ返してきた。
 少女は煤だらけだが、目鼻顔立ちはすっきりと整っており、とても綺麗だった。
 そして奴隷の身に堕ちたにもかかわらず、毅然と顔を上げているのがいい。
 一族の運命を背負う少女の細い肩を見ていると、なんだか抱きしめたい気持ちにさせられ、少年は自分の心の芯に火が入っていくのを感じていた。

(予言の話はよく分からないけど、この子の妹を探してあげてもいいな。ただし――)

 心臓がどくどくと激しくどうするのを感じる。ウィルは自分の意思を伝えるために口を開く。

「きみの妹を見つけてあげる。その代わりきみはぼくのものになるんだよ?」

 その瞬間、くわっと少女の瞳が見開かれた。
 自分の欲望をここまではっきりと口にしたのは人生ではじめてである。
 自分のものになるということは、この少女とウィルが裸でまぐわうということだ。ウィルの心臓がどきどきと高鳴る。
 奴隷に身を落とした少女が差し出せるものは、少女自身の身体しかないようにウィルには思える。
 ウィルは息をひそめて、じっと少女の様子をうかがう。
 少女は、覚悟を固めるように一度ぎゅっと目をつぶり、くやしそうに顔を赤らめ下唇をむ。そして両手を握りしめドンドンッと足を踏みならした。
 そのぐさに親しみを覚えるとともに、二人の間を挟む鉄格子がブンッと揺れ、鉄の重そうな響きにウィルは思わず頑丈そうな檻を見回し、なんとなく覚えた違和感に首を傾げる。

「妹を取り戻したときに、おまえのものになろう――」
「ダメだよ! 先払いだ。きみはぼくだけの所有物になるんだ。身も心もね」

 少年は断固として首を左右に振った。
 銀髪の少女は下唇を嚙んだまま、むうっと睨みつけてくるが、ウィルは引くつもりがない。

(牢屋から解放した上、妹を探してあげると言っているのだから、十分すぎるくらいだよねっ!)

 少し痛む心をすように、自分に言い聞かせた。

「この身を後で捧げることは構わない――だが、妹を取り戻すまでこの身は純潔でなければならない。それがどういうことかおまえに理解してもらうために、神子としての力を示そう」
「へっ? 神子としての力……?」
「いまからそれを見せてやる。檻のなかには、ほとほとうんざりしていたところだしな。離れていたほうがいいぞ」

 少女は足元の重りのついた鎖を無造作につかみ上げ、細い腕で左右にうーんと引っ張った。
 ウィルよりもきゃしゃな腕なのだ。
 猛獣でも繫げそうな鎖を、よくその細い腕で持ち上げたと感心したくらいである。

「いや、無理だって……」

 ウィルがそう笑いかけたとき、キンと鋭い音が鳴った。
 鎖はあっけなくれていた。

(う、噓……?)

 もう片方の足の鎖も同じように持ち上げて引っ張る。
 再び金属質な音が聞こえたと思った瞬間、飛び散った鎖の破片がウィルの頰を掠めた。赤い血がたらりと顎の下に伝う。
 それから、今度は鉄格子の鉄の棒を、引き戸でも開けるかのように、その細い両腕でつかむ。

「しょっと……んぐぐ」

 そのまま左右に引っ張る。

(ま、まさか……)

 この檻は、熊やライオンといった猛獣でも、問題なく閉じ込めておけるだろう。それくらい頑丈な造りをしている。
 だが、少女の手が震えるごとに、ぐっぐと少しずつ隙間が広がった。ギギギと鉄がきしみ音を立てている。

(え、ちょっと……)

 やがて少女が歯を食いしばって腕を震わせると、太い柱がみるみるゆがんでいく。
 銀狼族の少女は、窓を開け放つように、そのまま一気に左右に両手を伸ばす。
 耳をつんざく重い鉄の軋み音がしたあとには、カーテンのように鉄の支柱が左右に寄せられていた。
 ウィルは、ぽかんと口を開ける。

『あのなかに一人、生意気なのですが力だけはやたらに強いのがおりましてね』

 ギュンガスの言葉が耳によみがえる。この娘こそが、その奴隷だったのだ。

(こんな細い腕のどこにそんな力が……)

 試しにウィルも鉄の柱の一本を力一杯引っ張ってみたが、びくともしない。

「もう通れるだろう」

 檻の中央にできた穴をくぐり抜けたあとは、華奢な背筋を反らし、気持ち良さそうに銀髪を風に遊ばせる。
 奴隷の丘の上で伸びをする、一匹の野生の狼がそこにいるのかと錯覚した。

「この力は処女でなくなると失われてしまう。だから妹を見つけるまで純潔をささげるわけにはいかない」

 やれやれ困ったとばかりに、銀狼族の神子は言ったのだ。



◇ 用語解説 ◇

銀狼族
マルク領から遠く北西に離れた山岳と草原地帯に暮らす少数遊牧民族。
銀狼の名前を冠するに相応しい美しい銀髪と、野性の狼のような琥珀色の瞳を身体的な特徴とする。先祖代々まじないの力が伝わっていると言われており、近隣の部族から敬われ、同時に恐れられてきた。
これまで攻めこんできた外敵を狼にたとえられるほどの勇猛さで、ことごとく返り討ちにしてきた。近年、王国軍の火力のまえにすべもなく敗退し、銀狼族の村は潰滅した。

銀狼族の戦士の長であり人並み外れた身体能力を授かっている。ソフィアの腕力は猛獣の檻の鉄格子さえも曲げてしまうほどである。清らかな乙女でなければならず処女を失えばしんの力も失うようである。

神から授かった予言の言葉で銀狼族に道を示す存在。ソフィアによると予言の言葉は百発百中だが、曖昧かつ不親切でそれほど万能なものでもないそうだ。と同様に処女を失えば予言の力も失うようである。



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